Grâce à la liberté dans les communications, des groupes d’hommes de même nature pourront se réunir et fonder des communautés. Les nations seront dépassées.
Friedrich Nietzsche (Fragments posthumes XIII-883)

19 - Un siècle de tabloïds - review



Les journaux populaires en Grande-Bretagne sont souvent critiqués pour leur journalisme peu sophistiqué, désagréable et intrusif, motivé par une recherche agressive d'exclusivités et un désir de profit sans scrupule. La révélation du piratage par News of the World du téléphone d'individus, dont l'écolière assassinée Milly Dowler (motivant la fermeture du journal en juillet 2011) est un exemple qui explique en partie pourquoi les attitudes envers les tabloïds sont souvent si négatives. Comme le commentait le journaliste Jonathan Freedland, la couverture de l’incident a dépeint le portrait d’une presse populaire qui avait «glissé du caniveau à l'égout».

Dans le livre récent et impressionnant d'Adrian Bingham et Martin Conboy, de nombreux éléments illustrent la focalisation grossière sur la sensation et le scandale qui caractérise souvent la presse populaire depuis le lancement en 1896 du premier journal quotidien britannique, destiné au marché de masse: le Daily Mail d'Alfred Harmsworth. Cependant, cherchant à explorer les grandes tendances de continuité et de changement dans les journaux populaires au cours du siècle dernier, Bingham et Conboy mettent en garde contre le fait de tirer des conclusions simplistes et stéréotypées négatives sur le rôle de la presse en faisant référence au large éventail de documents cités dans les tabloïds. En effet, on nous dit dans l’introduction qu’il sera prouvé «que les tabloïds peuvent être progressistes et généreux, peuvent offrir une voix puissante aux gens ordinaires», ce qui suggère que «la culture des tabloïds est plus complexe et nuancée que ce que beaucoup reconnaissent.

Dans la préface, Bingham et Conboy expliquent clairement pourquoi la presse populaire britannique au XXe siècle mérite une attention scientifique sérieuse et soutenue. Au début des années 50, environ 85% de la population voyait un journal tous les jours et les Britanniques lisaient plus de journaux par habitant que dans tout autre pays. La presse populaire était donc une force importante et extrêmement efficace dans la vie politique et sociale britannique du XXe siècle, déterminant comment des millions de personnes étaient informées du monde environnant et lui donnaient un sens. Les auteurs s'intéressent à la manière dont la presse populaire représente les événements publics, institutions et personnes-clés, ainsi qu'à la manière dont l'identité personnelle et sociale est représentée. Le livre est organisé en six chapitres principaux, qui examinent chacun des thèmes suivants: la guerre; politique; la monarchie et la célébrité; genre et sexualité; classe; et la race et la nation.

La source principale est le contenu des principaux quotidiens nationaux, tels que le Daily Mail, le Daily Mirror, le Daily Express et le Sun. Cette approche méthodologique marque un net recul par rapport à de nombreuses histoires de presse plus traditionnelles, qui "se concentrent sur la production de journaux - les propriétaires, les rédacteurs en chef, les journalistes et les imprimeurs qui ont écrit, emballé ou payé pour les nouvelles - plutôt que sur leur contenu". Motivé par le «tournant culturel» et par la reconnaissance du fait que les identités sociopolitiques sont souvent des constructions linguistiques, ce livre fait partie d'une vague de recherche émergente qui commence à accorder une plus grande valeur à la langue et au contenu des journaux populaires en tant que source matérielle historique. La numérisation d'un grand nombre de journaux ces dernières années a facilité la faisabilité de cette approche. Bien que les travaux clés dans le domaine soient toujours cités, Bingham et Conboy n'examinent pas de manière approfondie ces développements méthodologiques et historiographiques. C’est en partie parce que l’un des objectifs déclarés des auteurs était de produire un texte accessible qui adopte un ton à mi-chemin entre les mémoires colorées de Fleet Street qu’ils entretiennent et la littérature universitaire plus dense. En outre, en tant que directeurs du Centre d’étude du journalisme et de l’histoire de l’Université de Sheffield, les travaux précédents de Bingham et Conboy ont déjà largement contribué, avec autorité, à l’approche plus récente des journaux historiques qui place le contenu au centre de l'analyse.

L’introduction fournit un contexte utile pour aider les lecteurs à comprendre le développement du «modèle tabloïd» au XXe siècle. Bingham et Conboy identifient trois grandes vagues d’innovation éditoriale mises sur pied par les journaux qui ont adopté les caractéristiques du populisme, de l’accessibilité et de la brièveté des tabloïds. Tout d’abord, le lancement du Daily Mail par Alfred Harmsworth au début du XXe siècle et son application des techniques populistes précédemment utilisées dans les journaux du dimanche et dans la presse américaine ont annoncé le début du siècle du tabloïd. Le journal tira bientôt à un million d'exemplaires par jour. La formule à succès du Mail, qui intégrait des colonnes de potins et defaits-divers, était un marché florissant pour les quotidiens populaires, copiée notamment par le Daily Express (lancé en 1900). La deuxième vague d’innovations éditoriales dans les années 1930 a débuté avec la relance du Daily Herald, un parti de gauche - le journal a finalement pris en compte les faits-divers et a considérablement accru son recours aux photographies et aux publicités. Contrairement au Mail et à ses concurrents, qui avaient à l’origine ciblé les classes moyennes inférieures, le Herald visait directement les classes ouvrières syndiquées. En 1933, l’accessibilité accrue du Herald avait clairement porté ses fruits; il était devenu le premier journal à se vendre à deux millions d'exemplaires. Les années 1930 ont également vu la réinvention du Daily Mirror - il est devenu le premier journal à adopter un style tabloïd reconnu. Alliant le langage familier, les caractères gras et les gros titres  à la recherche de sensations plus intenses, les tirages du Mirror se sont accrus et il est devenu le journal le plus populaire du Royaume-Uni en 1949. La dernière vague d’innovations éditoriales s’est déroulée dans les années 1970, annoncée par la relance du Sun, sous le règne de Rupert Murdoch. En plus de fournir des histoires de célébrités sensationnelles, le journal incluait des photographies de modèles féminins aux seins nus, signalant un traitement plus effronté du sexe. En 1978, le Sun était le journal le plus vendu de la nation, atteignant brièvement quatre millions de tirages et inspirant le lancement d’une imitation moins réussie dans le Daily Star.

Les discussions de Bingham et Conboy sur la politique et le journalisme tabloïd soulignent clairement la nécessité de faire preuve de prudence lorsque l’on s'appuie sur des idées préconçues simplistes et stéréotypées négatives sur la presse populaire. Le journalisme politique populaire était souvent brutal et réducteur, et les opinions conservatrices, plutôt que celles contestant le statu quo, étaient souvent dominantes. Mais la presse populaire a également lancé des croisades sur des questions jugées avoir un impact direct sur la vie des lecteurs - telles que le niveau de vie et l'éducation - et a parfois présenté des opinions politiques fortes dans un langage clair et accessible. Bingham et Conboy identifient quatre grandes périodes au cours desquelles le soutien de la part des partis politiques dans la presse a considérablement changé. La première période, jusqu'aux années 1930, a vu le marché dominé par les journaux de droite, tels que le Mail et le Express. À partir des années 1930, avec la relance du Daily Herald et la réinvention du Mirror, les opinions de centre-gauche sont devenues plus importantes, facilitant la réforme et la reconstruction au milieu du siècle. Les années 1970 ont marqué le début de la troisième période. Le Sun de Murdoch a orienté le virage à droite et la presse a joué un rôle important dans le succès de l’administration de Margaret Thatcher. Enfin, la cour faite aux journaux par Tony Blair et sa tentative d’atténuer les éléments de gauche du parti travailliste dans les années 1990 ont amené la presse à adopter une position plus centriste. Cette position a d'abord profité à Blair - la presse ayant fait la une des journaux, comme "Blair Kicks Out Lefties" - avant de profiter aux conservateurs de David Cameron. Ce cynisme tabloïd à propos de la gauche est aussi exploré dans les discussions de classe de Bingham et Conboy. À partir des années 1980, la presse s’intéressait de plus en plus à l’intérêt du public pour les styles de vie glamour des célébrités, tout en attaquant simultanément ceux qui étaient identifiés comme des «défenseurs de la protection sociale». Cela a favorisé une culture individualiste où le collectivisme était présenté à la fois dépassé et inquiétant. Les journaux ont abordé à la fois les aspirations des lecteurs et leurs préoccupations quant aux dangers d’un État perturbateur.

Il est toujours difficile pour les historiens de mesurer l’impact réel du contenu des journaux sur les lecteurs qui pourraient ignorer, résister ou mal comprendre les objectifs matériels, par exemple, influencer leurs opinions politiques. Cependant, Bingham et Conboy affirment de manière convaincante que les chiffres de diffusion massive empêchent de nier l’importance des journaux en termes de définition subtile des problèmes, d’aider à établir des ordres du jour pour le débat et de permettre à certaines personnes et institutions de dominer le débat. Le fait que des personnalités politiques centrales telles que Thatcher, Blair et Cameron aient travaillé d'arrache-pied pour obtenir le soutien des journaux montre qu'ils croyaient certainement au pouvoir d'influence de la presse populaire sur de larges couches d'opinions publiques.

Dans leurs discussions sur la guerre et la presse populaire, Bingham et Conboy mettent à nouveau en garde contre le fait de tirer des conclusions simplistes, à savoir que les journaux tabloïds ont toujours fourni un reportage jingoiste et non critique du conflit. Au cours des guerres totales de la première moitié du XXe siècle, la presse joua un rôle clé dans la mobilisation de la nation, soutenant le moral et unissant les lecteurs, en particulier après la création du ministère de l'Information et le renforcement de la censure. Néanmoins, les reportages sur certaines des guerres les plus reculées des dernières années suggèrent un tableau plus complexe. La presse populaire a naturellement critiqué les engagements au Moyen-Orient alors que les opérations militaires se poursuivaient et devenaient de plus en plus coûteuses. Cependant, le Mirror, sous la direction de Piers Morgan, s’est opposé à la participation britannique à la guerre en Irak dès le début de 2003. Le slogan du "No War" du Mirror s'est répercuté sur les chambres du Parlement et le journal a fortement soutenu les manifestations anti-guerre en Londres.

Une approche équilibrée des sources est à nouveau adoptée dans la discussion sur le genre et la sexualité dans la presse. Lorsque Harmsworth lança le Mail en 1896, il s'adressa à des lectrices auparavant négligées en fournissant des informations sur la mode, la femme au foyer et la maternité. Cependant, dans la décennie qui a suivi la Première Guerre mondiale, la presse populaire a fourni une vaste gamme de représentations de femmes allant bien au-delà de la nationalité. Le Mail a suscité un vif intérêt pour les activités des «flappers» et la presse a rapporté que les femmes étaient les premières électrices, entrant dans des rôles publics et professionnels, dansant, fumant et conduisant. Cependant, les représentations de femmes dans la presse ont été de plus en plus sexualisées au cours des décennies du siècle, en particulier lorsque les «pin-up» féminines ont été introduites comme une forme de titillation pour les hommes. La «fille aux seins nus» est devenue une caractéristique habituelle du Sun à partir de 1970 - à un moment où le mouvement des femmes commençait à accorder une plus grande attention au sexisme dans les médias et aux stéréotypes sexuels bruts. La domination masculine dans les salles de rédaction a également été revue et, à la fin du siècle, certaines femmes talentueuses, telles que Rebekah Brooks, ont accédé à des postes d'autorité éditoriale. Néanmoins, beaucoup reste inchangé et les tabloïds cherchent toujours à attirer les femmes principalement par le biais de leur style de vie et du journalisme de célébrités. En ce qui concerne la sexualité, on s'attendait à ce que les lecteurs de tabloïd soient hétérosexuels et les sexualités alternatives ont été marginalisées ou ridiculisées par les journaux pendant une grande partie du XXe siècle. Le reportage tabloïd sur l’émergence du VIH / sida au début des années 1980 a mis en évidence les préjugés qui subsistent, bien qu’au cours des années 1990 et 2000, une plus grande tolérance ait progressivement émergé.

Le thème du changement occupe une place prépondérante dans les discussions de Bingham et Conboy sur la monarchie et les célébrités. Les représentations de presse et les discussions à caractère humain de personnalités publiques sont examinées pour aider à prendre en compte les frontières changeantes du public et du privé. Fierté, patriotisme et déférence marquèrent la couverture de la monarchie par la presse populaire à partir de 1897 (lorsque le Mail rendit compte avec enthousiasme des célébrations du jubilé de diamant de la reine Victoria), jusqu’à la Seconde Guerre mondiale. Cependant, à partir de la fin des années 1970 en particulier, le Sun de Murdoch a exposé de plus en plus les membres de la famille royale au même niveau de vigilance que les célébrités. Cette intrusion dans la presse était symbolisée par la poursuite excessive de la princesse Diana. Le charme et la beauté de Diana la rendaient irrésistible pour les journaux, qui diffusaient également des affaires, des disputes avec le prince Charles et des tentatives de suicide. La poursuite par la presse d’autres personnalités publiques se caractérisait également par une intrusion croissante dans leur vie privée - l’histoire du «baiser-raconter» est devenue un ingrédient central du modèle tabloïd dans les années 1980. La création de la Commission des plaintes relatives à la presse en 1990 n’a guère réduit les instincts concurrentiels des journaux. Les détectives privés étaient payés pour enquêter sur des histoires et le piratage téléphonique était répandu à la fin des années 1990.

Le thème du changement domine la discussion de Bingham et Conboy sur la race et la nation. Le nombre de journalistes noirs et asiatiques travaillant sur la presse traditionnelle a lentement augmenté pour atteindre le 21ème siècle. Pourtant, très peu de personnes occupaient des postes d'autorité éditoriale, soulignant ainsi la vision métropolitaine blanche de la presse anglaise. Les tabloïds ont continuellement utilisé le langage de la race et de la nation pour réunir divers lecteurs de masse qui transcendent les frontières de classe, de sexe et d'âge. Dans la seconde moitié du siècle, le langage racialisé et péjoratif est devenu de moins en moins acceptable. La Commission pour l'égalité raciale a félicité le Sun pour son reportage sur les attentats terroristes du 11 septembre 2001 - le journal avait cherché à souligner qu'Al-Qaida ne représentait pas l'islam. Cependant, sous la surface, les stéréotypes selon lesquels les immigrants sont des "étrangers" menaçants sont persistants. Lorsque 120 000 Juifs sont entrés en Grande-Bretagne entre 1880 et 1914, la presse a mis en garde contre la "nuisance intolérable" que ces "étrangers" qui "n'ont naturellement aucun patriotisme britannique" posaient au mode de vie britannique. Dans un style similaire, l'Express a publié en 2003 22 reportages en première page sur des demandeurs d'asile et des réfugiés sur une période de 31 jours.

Tout au long du livre, une attention toute particulière a été accordée aux controverses et tendances de la presse très récentes. Les chiffres de diffusion des journaux ont diminué depuis les dernières décennies du 20ème siècle et continuent à chuter au 21ème siècle. Cependant, Bingham et Conboy affirment de manière convaincante que cette chute reflète le succès plutôt que l’échec du modèle tabloïd. D'autres formes de médias, à savoir la radiodiffusion, les magazines et Internet, ont incorporé des éléments de tabloïd tels que vitesse, brièveté, accessibilité et controverse. La réduction des frontières entre culture «haute» et «basse» a également conduit les priorités populistes des tabloïds à être reprises par un large éventail de formes de médias. Cette soi-disant "tabloïdisation" des médias a rendu plus difficile pour les journaux de trouver des histoires qui se distinguent et de fidéliser leurs lecteurs. Des stratégies telles que le piratage des téléphones découlent de la pression exercée par les journaux pour obtenir des exclusivités et rester en avance sur leurs concurrents. Mais paradoxalement, c’est aussi ce journalisme acharné qui a gravement endommagé la réputation des journaux à sensation, provoquant la chute de la confiance des lecteurs et contribuant à leur perte de pouvoir et d’influence.

Dans l’ensemble, la force principale de ce nouveau livre ambitieux et engageant réside dans la capacité des auteurs à retracer habilement les schémas et les changements des représentations de la société britannique dans la presse au cours de cette période de plus de 100 ans. Il s’agit sans aucun doute d’une entreprise gigantesque compte tenu du volume considérable de sources disponibles pour la recherche et l’analyse, avec six éditions des quotidiens produites chaque semaine. Bingham et Conboy reconnaissent que l'inconvénient de fournir une telle étendue dans un seul livre est que beaucoup de documents sont laissés de côté ou rapidement, certains contenus importants des journaux, tels que les reportages sur le sport et la criminalité, ne suscitant qu'une attention limitée. Néanmoins, la vue d’ensemble stimule l’intérêt et encourage une approche plus réfléchie et moins dédaigneuse à l’égard de la presse à tabloïd en tant que matériau de base pour les historiens. La lecture est essentielle pour les érudits et les lecteurs en général intéressés par la façon dont la presse populaire a façonné et été façonnée par la vie sociale et politique britannique du XXe siècle, ainsi que pour ceux qui s'intéressent à l’origine de la presse tabloïd que nous connaissons aujourd’hui.